NASA ogłosiła odkrycie systemu planetarnego składającego się z siedmiu skalistych ziemiopodobnych planet, z czego prawdopodobnie trzy znajdują się w tzw. ekostrefie (zwanej też złota strefą), czyli w takiej odległości od macierzystej gwiazdy, że prawdopodobnie istnieje tam woda w stanie ciekłym, a co za tym idzie, są korzystne warunki do pojawienia się życia.

Ekosfera, inaczej strefa zamieszkiwalna (ang. habitable zone) to strefa wokół gwiazdy o kształcie zbliżonym do warstwy sferycznej, w której obrębie na krążących tam planetach mogą panować warunki fizyczne i chemiczne umożliwiające powstanie, utrzymanie i rozwój organizmów żywych, z których za najistotniejszy uważane jest istnienie ciekłej wody.

Naukowcy od wielu lat szukają nie tylko planet w ekostrefach, ale również obiektów ziemiopodobnych, czyli planet, na których panują warunki zbliżone do ziemskich.

System TRAPPIST-1 znajduje się „zaledwie” 39 lat świetlnych od Ziemi. W warunkach kosmicznych to niewiele, należy jednak pamiętać, że to odległość nie do pokonania obecnie przez ludzkość.

Planety krążą po bardzo bliskich orbitach wokół ultrazimnego czerwonego karła w gwiazdozbiorze Wodnika, którego nazwano TRAPPIST-1. Najbliższa z planet tego układu znajduje się ok. 1,65 mln kilometrów od macierzystej gwiazdy, najdalsza krąży w odległości ok. 9 mln kilometrów. To odległości porównywalne z tymi, w jakich krążą największe księżyce wokół Jowisza.

Do odkrycia układu TRAPPIST-1 przyczyniły się trzy instrumenty: należący do NASA Teleskop Kosmiczny Spitzera, teleskop TRAPPIST-South znajdujący się w Obserwatorium La Silla w chilijskich Andach oraz należący do Europejskiego Obserwatorium Południowego Very Large Telescope (VLT) z Obserwatorium Paranal (również w Chile). Planety zostały zaobserwowane podczas tzw. tranzytu, gdy przechodziły przez tarczę swojej gwiazdy.

Odkrycie może nie jest przełomowe, ale dość niezwykły jest fakt odkrycia aż tylu skalistych planet w jednym systemie, a do tego trzech krążących parwdopodobnie w ekostrefie. Ponadto system TRAPPIST-1 dostarczył pierwszego potwierdzenia  hipotezy, że bardzo małe gwiazdy mogą posiadać liczne planety wielkości Ziemi. 

 
00:00
Artystyczna wizja układu TRAPPIST-1. Fot. NASA/JPL-Caltech
Słowa kluczowe (Tagi):